L’imperatore Akihito, che martedì diventerà il primo monarca giapponese ad abdicare in circa due secoli, ha dedicato i 30 anni del suo regno a definire il suo ruolo di “simbolo dello stato”, un nuovo status senza potere politico creato sotto il dopoguerra giapponese.

Le visite dell’imperatore di 85 anni per consolare le persone colpite da disastri naturali e sopravvissuti alla Seconda Guerra Mondiale e i suoi anni di calorosi scambi personali con persone emarginate, come i malati di lebbra e altre malattie, hanno segnato un importante cambiamento rispetto ai precedenti stabiliti dai suoi predecessori.

Le sue interazioni personali sono state viste come una mossa simbolica da parte dell’imperatore per sanare le cicatrici di persone che hanno sofferto e portare alla chiusura del passato del Giappone, dicono gli osservatori.

“Ho considerato il primo e principale dovere dell’imperatore di pregare per la pace e la felicità di tutto il popolo”, ha detto l’imperatore nel discorso di agosto 2016, quando ha espresso pubblicamente il suo desiderio di dimettersi per la prima volta.

“Allo stesso tempo, credo anche che in alcuni casi sia essenziale stare accanto alle persone, ascoltare le loro voci ed essere vicino a loro nei loro pensieri”, ha aggiunto.

Nel luglio 1991, poco più di due anni dopo che l’imperatore salì al trono del crisantemo, la coppia imperiale sorprese il pubblico quando si inginocchiò per parlare alle persone colpite da una massiccia eruzione vulcanica nella prefettura di Nagasaki nel Giappone sud-occidentale.

Gli imperatori in Giappone, una volta considerati divini, non hanno sempre avuto tali interazioni personali in passato, e inginocchiarsi per parlare con i membri del pubblico non era la norma.

Sia l’allora governatore di Nagasaki, il defunto Isamu Takada, sia l’ex sindaco di Shimabara Kanichi Kanegae hanno detto di essere stati “sorpresi” dall’azione.

Guardando indietro, uno stretto collaboratore della coppia ha detto che la visita a Shimabara ha segnato un momento in cui l’imperatore “ha iniziato a percorrere il sentiero dell’essere un simbolo” dello stato.

Da allora, l’imperatore e l’imperatrice hanno fatto almeno due turni di visite in ognuna delle 47 prefetture del Giappone, incontrando spesso persone colpite da gravi disastri naturali.

Nel gennaio del 1995, la coppia si recò nella prefettura di Hyogo per incoraggiare le persone colpite dal grande terremoto di Hanshin nel Giappone occidentale.

Nel novembre 2004, si sono recati nella prefettura di Niigata poco dopo che un violento terremoto ha scosso la regione e si sono recati nelle zone del nord-est del Giappone devastate da un enorme terremoto e tsunami nel marzo 2011 che ha anche provocato una crisi nucleare nella centrale di Fukushima Daiichi.

Le loro visite continuarono anche nell’ultimo anno del regno dell’imperatore, mentre cercavano di confortare le persone colpite dalle piogge torrenziali nelle prefetture di Hiroshima, Okayama ed Ehime nel Giappone occidentale.

Ma forse più simbolico è stato il gesto della coppia imperiale di inchinarsi su una scogliera sul mare a Saipan nel 2005, 60 anni dopo la fine della seconda guerra mondiale.

Durante la guerra combattuta sotto il nome dell’imperatore, il padre dell’imperatore Hirohito, molti soldati e cittadini giapponesi sono saltati dalla loro rada piuttosto che arrendersi ai soldati americani.

Si dice che l’imperatore, che aveva 11 anni quando il Giappone fu sconfitto in guerra, avesse approfondito il suo desiderio di pace dopo aver visto la capitale appiattita dai bombardamenti degli Stati Uniti.

Nel 1995, la coppia fece un tour di Hiroshima e Nagasaki, che furono devastate dalle bombe atomiche degli Stati Uniti nel 1945, così come da Okinawa, uno dei più sanguinosi campi di battaglia della guerra.

I loro viaggi per guarire le ferite di guerra si estesero oltreoceano. Oltre alla visita a Saipan nel 2005, hanno fatto un viaggio a Palau nel 2015 per il 70 ° anniversario della fine della guerra e un’altra visita nelle Filippine l’anno successivo per pregare per tutti i morti della guerra, indipendentemente dalla nazionalità.

Durante i suoi 30 anni sul trono, l’imperatore e l’imperatrice visitarono un totale di 36 paesi e divenne il primo imperatore giapponese a recarsi in Cina.

“Nella lunga storia (della relazione) tra i due paesi, c’è stato un periodo infelice in cui il mio paese ha inflitto grandi sofferenze alla popolazione della Cina, e per questo sento una profonda tristezza”, ha detto l’imperatore a un banchetto tenuto a Pechino nell’ottobre 1992.

Anche gli scambi della coppia imperiale con persone con malattie croniche che hanno sofferto anni di discriminazione hanno segnato un netto allontanamento al passato.

Il 4 ottobre 2004, un’imbarcazione ad alta velocità che trasportava l’imperatore e l’imperatrice si fermò su una piccola isola nel Mare Interno di Seto per permettere alla coppia di prendere un momento per salutare i residenti del sanatorio di lebbra di Seishoen Oshima Island. La loro nave non è stata in grado di attraccare perché era troppo grande.

Il governo centrale adottò una “politica di isolamento” per i malati di lebbra dal 1907 e li costrinse a vivere in strutture isolate in tutto il paese, una politica che continuò fino al 1996, quando il governo abolì la legge anti-lebbra.

Al suo apice negli anni ’50, il governo segregò più di 11.000 pazienti nei sanatori nazionali.

Fin dai loro giorni come principe ereditario e principessa, la coppia ha trascorso circa mezzo secolo fino al 2014 visitando i residenti di 14 case di cura di lebbra in tutto il Giappone. L’Oshima Seishoen era l’unica struttura in cui non potevano entrare.

L’imperatore Akihito ha detto in una conferenza stampa in occasione del decimo anno del suo regno che considera interagire con i disabili e gli anziani come un ruolo importante per se stesso e per l’imperatrice.

L’imperatrice Michiko ha anche detto che pensa che offrire assistenza è il ruolo del governo, la coppia dovrebbe invece fornire “supporto psicologico”.

“Sua maestà l’imperatore ha esplorato insistentemente come dovrebbe essere un imperatore come simbolo dello stato”, ha detto Shingo Haketa, 77 anni, ex capo della Imperial Household Agency.

La coppia ha anche incontrato i malati di Minamata in una struttura di benessere nella prefettura di Kumamoto, nel Giappone sudoccidentale, nell’ottobre 2013.

“Sentivo che stavano cercando di affrontare il dolore dei pazienti, che sono stati sballottati dallo stato, come singoli esseri umani”, ha detto Takeko Kato, il capo di una struttura di assistenza sociale che li ha incontrati.

La malattia, caratterizzata da paralisi nelle mani e nei piedi e difetti del campo visivo, è stata rintracciata in acqua contaminata da mercurio scaricata nella baia di Minamata da un produttore di fertilizzanti negli anni ’50 e ’60. I difetti alla nascita sono stati causati dopo che le madri hanno consumato cibo contaminato.

Circa 1800 persone nella prefettura di Kumamoto e 500 persone nella prefettura di Kagoshima sono state riconosciute come malate di Minamata.

Riflettendo sul suo viaggio come imperatore, l’imperatore Akihito ha detto in una conferenza stampa che ha segnato il suo 85 ° compleanno lo scorso dicembre, “Vorrei ringraziare dal profondo del mio cuore le molte persone che hanno accettato e continuato a sostenermi come il simbolo dello stato. ”

“Sono anche veramente grato all’imperatrice, che una volta era una persona comune, ma che ha scelto di percorrere questa strada con me, e oltre sessanta lunghi anni ha continuato a servire con grande devozione sia la famiglia imperiale che il popolo del Giappone, ” Egli ha detto.